A maior quinta vertical da Europa está prestes a resolver o puzzle hidropónico

A agricultura vertical requer o envolvimento de muitos sectores diferentes. Para que os modelos de negócios funcionem, é preciso haver transferência de conhecimento entre agricultura e tecnologia.

A quinta vertical Jones Food Company (JFC), localizada em North Lincolnshire (Inglaterra) e co-fundada por Paul Challinor, foi construída no interior de um armazém, com tectos altos que permitem que as culturas cresçam ao longo dos seus 17 andares. O local de produção de 5.000 metros quadrados é um dos maiores do mundo.

Todas as culturas na JFC são cultivadas hidroponicamente. As plantas são alimentadas com os nutrientes necessários, diluídos em água, com o efeito da luz solar a ser recriada pelo brilho artificial das luzes LED em tons rosa.

O local é mantido com os mais elevados padrões de limpeza para evitar que agentes patogénicos contaminem as plantações. Isto significa que o rendimento das culturas é optimizado em comparação com os métodos tradicionais de agricultura.

A JFC será capaz de entregar 420 toneladas de plantas por ano, quando atingir a sua capacidade total. Essa escala faz dela a maior quinta vertical, rivalizando com os 6.500 metros quadrados da AeroFarm nos EUA.

E agora a pergunta, por que razão precisamos de converter a agricultura da paisagem para o modo retrato? A resposta: alimentos seguros.

A população do Reino Unido está a crescer em torno de 0,6% ao ano, enquanto o país deve enfrentar um défice de dois milhões de hectares de terrenos cultiváveis​​até 2030. Acrescente-se o Brexit à mistura e a segurança alimentar é um motivo de preocupação significativo.

Nessas circunstâncias, os métodos agrícolas que não dependem da agricultura tradicional, com o risco de colheitas más por causa das condições climatéricas, tornaram-se muito atraentes.

No Verão passado, por exemplo, os consumidores do Reino Unido viram os preços das frutas e vegetais subirem porque os agricultores se esforçaram para cultivar plantas em altas temperaturas. A onda de calor fez com que a produção de alface caísse 25%, enquanto os preços subiram 22%.

As quintas verticais, por outro lado, podem produzir a mesma quantidade e qualidade de safra durante todo o ano. E também têm uma vantagem significativa sobre as estufas: ocupam menos espaço. Em teoria, poderiam até funcionar bem no centro das nossas cidades. Dickson Despommier, professor de saúde pública da Universidade de Columbia, faz uma analogia apropriada: «No contexto de uma cidade densamente povoada, a agricultura vertical é o equivalente a blocos de apartamentos, e as estufas são semelhantes às casas unifamiliares.»

Uma das principais vantagens das quintas verticais é que ocupam menos espaço do que a agricultura tradicional ou as estufas verdes. E podem ser construídas no centro das cidades, na malha urbana.

A JFC é uma das poucas explorações verticais operacionais no Reino Unido, juntamente com a Intelligent Growth Solutions (IGS) na Escócia e o projecto Growing Underground, que cultiva culturas num abrigo anti-aéreo convertido próximo de Clapham Common, em Londres.

Em teoria, a agricultura vertical é mais difícil na prática. Muitos projectos agrícolas verticais estão a falhar em todo o mundo. A Podponics e a Farmed são apenas dois dos muitos casos que falharam nos últimos anos.

Os especialistas dizem que há muitas razões pelas quais as quintas verticais estão com dificuldades comerciais; e fracassam.

Rhydian Beynon-Davies, director dos novos sistemas de cultivo da organização de pesquisa em horticultura Stockbridge Technology Center (STC), explica os fracassos anteriores: «As startups entram na indústria com muito pouco sobre a matéria.» «Não há transferência de conhecimento suficiente entre os diferentes sectores. Por conseguinte, não se conseguem construir modelos de negócios apropriados.

A agricultura vertical é um sistema integrado com diferentes variáveis, prossegue. Há que pensar na iluminação, humidade, fluxo de ar, irrigação e muito mais. Para gerir tudo isso, são necessárias sinergias de vários sectores.

O objectivo do STC é atrair essas habilidades diferentes e fazer a ponte entre elas. O centro tem duas pequenas quintas verticais, onde os especialistas podem testar a sua tecnologia. «Podemos gerar dados sobre a eficiência de diferentes sistemas», diz Beynon-Davies. «O objectivo final é ter uma cadeia de abastecimento visível, para tornar o planeamento de negócios muito mais fácil.»

Peter Lane, fundador da CEAR & D, uma empresa de pesquisa dedicada à agricultura de ambiente controlado, concorda. «Há falta de compreensão das complexidades da agricultura vertical», afirma. «É como tentar construir uma casa apenas com um canalizador. O trabalho deste profissional pode ser perfeito, mas o resto vai desmoronar», acrescenta.

Para contornar este problema, a JFC assinou uma parceria com a Current — um departamento da General Electric — para gerir a tecnologia de iluminação LED. A solução de iluminação da Current só é usada numa outra quinta vertical no Reino Unido, numa das duas instalações do STC. «No momento, a Current está à frente de outros sistemas», diz o director executivo do STC, Graham Ward, justificado que gera 33% menos calor do que os produtos concorrentes, o que significa que o processo de arrefecimento exige menos energia.

Numa indústria em que o uso de energia é estimado em 20% a 30% do custo total de produção, isso é fundamental. «Aprendemos que a principal razão para a falência destas empresas era a electricidade», observou James Lloyd-Jones, director administrativo da JFC. É por isso que a quinta também usa painéis solares para reduzir as suas contas de electricidade; Actualmente, é 20% neutra em carbono e pretende tornar-se totalmente auto-suficiente.

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